“Somos o pilar de algo novo”: Steve McQueen, John Boyega e Letitia Wright na jornada emocional para destacar a vida negra britânica em ‘Small Axe’

by Rebecca Keegan

Photographed by Seye Isikalu

O diretor e os atores discutem sua antologia de filme sobre a comunidade London’s West Indian e abraçar seu poder em meio ao cálculo racial de Hollywood: “Não me importo em tentar me conectar com o sistema para funcioná-lo secretamente.”

John Boyega estava em seu primeiro ano na Universidade de Greenwich quando recebeu o que considerou um sinal de Deus. Durante sua aula de estudos de cinema, no meio de uma palestra maçante, uma forte explosão pirotécnica sacudiu o salão. “Corri para a janela junto com os outros alunos, pensando, ‘O que está acontecendo?’ “Boyega diz. “Olhamos para baixo e vi Johnny Depp em cima de duas carruagens, equilibrando-se, como Jack Sparrow.”

A Universidade de Greenwich é um local de filmagem popular e estava sendo usado naquele dia para uma filmagem de Piratas do Caribe. Um Boyega surpreso, que estava se debatendo para dizer a seus céticos pais nigerianos que queria continuar atuando em tempo integral, desceu as escadas para o set – e nunca mais voltou para a faculdade. “Eu vi o que queria fazer”, diz Boyega. “Achei que Deus tivesse enviado todo o set de filmagem bem aqui. Ele mandou um filme que eu adoraria estrelar, do qual adoraria fazer parte. Eu nunca voltei”.

Uma década depois, Boyega é uma estrela de cinema genuína, tendo recentemente terminado seu arco de seis anos na franquia Star Wars, e um homem no meio de outro grande despertar. Desta vez, no entanto, é também uma espécie de volta ao lar, que o vê junto com a colega de classe britânica Letitia Wright na potente coleção de filmes do diretor Steve McQueen sobre a vida negra britânica, a antologia Small Axe. “O lado criativo [da atuação] era como um membro da família que eu havia ignorado por muito tempo”, diz Boyega, traçando um contraste com seu trabalho blockbuster. “Pela primeira vez na minha carreira de atriz em muito tempo, olhei para a minha arte que realmente amo e disse, ‘Senti sua falta e é bom estar aqui e estou feliz fazendo isso.’ “

Steve McQueen
Photographed by Seye Isikalu
“Eu ainda precisava entender quem eu era e onde estava, e aonde queria ir para fazer esses filmes”, diz McQueen, que concebeu o projeto ‘Small Axe’ anos antes de estar pronto para fazer os filmes.

Para McQueen, que se tornou o primeiro diretor negro a ganhar o Oscar de melhor filme pela acusação decididamente americana 12 Years a Slave, Small Axe é uma oportunidade de iluminar uma história muito menos conhecida, a de sua própria comunidade das Índias Ocidentais em Londres . “Em nosso sistema educacional regular, não aprendemos sobre essas histórias específicas”, diz Boyega. “Qualquer informação histórica que eu saiba sobre a história negra britânica, sobre mim como um africano e também sobre os caribenhos, vem principalmente de coisas da comunidade. Várias atividades extracurriculares diferentes que eu faria fora da escola foram o único lugar que expandiu nosso conhecimento em outras partes de nossa história que não foram apenas Henrique VIII. “

Que a coleção esteja chegando às telas conforme o movimento Black Lives Matter atinge novos níveis de consciência global – incluindo em um protesto em Londres em junho, onde Boyega fez um discurso sobre a violência policial que se tornou viral – é uma peculiaridade do momento. “Nossa presença como negros e o que fizemos mudou a estrutura do Reino Unido na política e na cultura mais ampla”, disse McQueen, 51, que nasceu em Londres de descendência granadina e trinidadiana. “Para mim, isso precisa ser reconhecido. Eu precisava ver essas histórias.”

Small Axe, que estreará em 20 de novembro no Amazon Prime e lançará um novo filme a cada semana, leva o nome de um provérbio jamaicano popularizado por Bob Marley: “Se você é a árvore grande, nós somos o machado pequeno.” Os cinco longas-metragens, que contam histórias da resistência negra, resiliência e alegria em uma Grã-Bretanha que tem sido amplamente inóspita para seus imigrantes negros, incluem Red, White and Blue, em que Boyega interpreta Leroy Logan, um policial da vida real de Londres que integrou um departamento hostil na década de 1980 e Mangrove, um drama de tribunal ambientado na década de 1970 sobre ativistas lutando pelos direitos de um proprietário de restaurante local de Trinidad, estrelando Wright como Altheia Jones-LeCointe, um verdadeiro líder do movimento dos Panteras Negras britânicas. (Todos os filmes, exceto um, Lovers Rock, são baseados em histórias verdadeiras.)

Os filmes estão repletos de detalhes sensoriais – potes fumegantes de curry de cabra cozinhando na cozinha, uma multidão suada balançando ao som do hino reggae pop de Janet Kay “Silly Games” em uma festa, o jovem estagiário da polícia de Boyega vai para uma boate com calças de couro que lembram Olhar delirante de Eddie Murphy. “Chama-se Black”, diz McQueen, explicando o mundo estético que cria nos filmes, durante uma entrevista emocionante sobre Zoom com Boyega e Wright em meados de outubro.

Enquanto o trio discute suas histórias compartilhadas – incluindo a falta de reconhecimento em seu setor e o sentimento de ganhar a aprovação relutante de seus pais imigrantes – os olhos de McQueen ficam molhados. Quando Boyega descreve a sensação de ter seu pai, um ministro pentecostal, ligando e perguntando sobre sua próxima audição enquanto ele estava trabalhando em LA – a comunicação de amor e uma aceitação de sua carreira em poucas palavras – McQueen fala sobre atritos com seu próprio pai. “Meu pai era muito protetor comigo, ele dizia ‘Faça uma troca, consiga algo em que você possa recorrer’”, diz McQueen. “Eu venho de uma geração diferente de Letitia e John. Então meu pai estava vendo a paisagem ao redor. E naquela época era muito hostil.”

Ao escalar Boyega e Wright, e povoar a maior parte de seu elenco Small Axe com jovens atores negros britânicos pouco conhecidos, McQueen estava estendendo a mão para a próxima geração. Ele contratou Wright, 26, para o papel dela antes de Ryan Coogler escalá-la como a precoce irmã mais nova de T’Challa em Black Panther, e não a convidou para fazer um teste, contando principalmente com as conversas que eles compartilhavam para sua sensação de que ela poderia viver no mundo sério e mulher intensa que ela deveria interpretar. “Fiquei desconcertado porque, comigo e com John, passamos por esse processo em que as pessoas sempre tentam nos provar uma e outra vez”, diz Wright, que trabalhou predominantemente na TV e no teatro no Reino Unido. “Você dificilmente está dada a oportunidade de interpretar personagens como este. Dificilmente, dificilmente, dificilmente. Você tem que lutar, arranhar e cerrar os dentes para que as palavras saiam da boca assim como uma atriz, como uma atriz negra. Então, quando Steve me disse: ‘Tish, você precisa confiar que eu sei que você pode fazer isso’, isso me estimulou. “

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John Boyega speaks to the crowd -Black Lives Matter Movement Inspires Protest In London
Dan Kitwood/Getty Images
O discurso de Boyega em um protesto do Black Lives Matter em junho em Londres se tornou viral.

Em julho, Boyega chegou ao set de Red, White e Blue quando algo poderoso estava começando a mudar dentro dele. Um mês antes, o ator havia gritado até ficar rouco em um protesto do Black Lives Matter em Londres, fazendo um discurso cru e espontâneo no qual falava sobre a dor de ser “lembrado todos os dias de que sua raça não significa nada”. O ator, que cresceu tendo sua família parada e revistada pela polícia no sudeste de Londres, invocou as mortes de George Floyd e Sandra Bland nos Estados Unidos e Stephen Lawrence e Mark Duggan no Reino Unido “Não sei se sou vai ter uma carreira depois disso “, gritou ele no megafone a certa altura, como se assustado com sua própria franqueza,” Mas foda-se. ” Em resposta, vários cineastas tweetaram seu desejo de trabalhar com Boyega no futuro, incluindo Jordan Peele, Lin-Manuel Miranda e Elizabeth Banks, e Lucasfilm publicou uma declaração de apoio, chamando Boyega de “nosso herói”.

Na mesma época, em uma entrevista ainda não publicada com a British GQ, Boyega começou a falar abertamente sobre suas frustrações trabalhando na franquia Star Wars, onde trolls racistas da internet o tinham como alvo desde o momento em que foi revelado no primeiro trailer como um stormtrooper, e os roteiristas escreveram um enredo muito mais fino para seu personagem do que para seus colegas brancos, Daisy Ridley e Adam Driver. Ao falar sobre como sua raça moldou sua experiência no pilar de sustentação de Hollywood, Boyega estava quebrando a regra silenciosa da indústria de que jovens atores, especialmente jovens negros, devem apenas parecer gratos por essas oportunidades de carreira. “Eu sou o tipo de pessoa que entrou em uma indústria em que eu senti que havia, não para dar uma facada L.A., apenas um monte de fingimento”, diz Boyega. “Eu não rolo assim. Já passei por situações na vida em que sei o que é ter sua vida em risco. Há coisas mais profundas acontecendo aqui. Não me importo em tentar me encaixar com o sistema para funcioná-lo secretamente. Não é o meu jeito. Todo mundo só precisa ter uma conversa honesta e aberta. Não precisa ser conflitante ou rude, mas é uma chance para nós de verdade, de verdade entender de onde cada um está vindo. “

'Star Wars: The Force Awakens'
David James/Lucasfilm
A franqueza de Boyega sobre se sentir discriminado em ‘Star Wars’ levou a Disney a buscar uma conversa “muito honesta”.

Em setembro, Boyega também romperia com um parceiro de patrocínio, Jo Malone, depois que a empresa britânica de fragrâncias o substituiu por um ator chinês para a versão para o mercado chinês de um anúncio pós-barba que ele havia criado, estrelado e dirigido para eles em Londres bairro de Peckham. “A decisão deles de substituir minha campanha na China usando meus conceitos e substituindo-me por um embaixador de marca local, sem meu consentimento ou aviso prévio, estava errada”, escreveu ele no Twitter. “Embora muitas marcas compreensivelmente usem uma variedade de embaixadores globais e locais, negociar com desdém a cultura de alguém dessa forma não é algo que posso tolerar.”

A frustração soterrada que estava começando a surgir fora da tela também apareceu – de forma útil – durante as filmagens de uma cena de confronto em uma sala de recreação sombria na cidade inglesa de Wolverhampton. McQueen havia filmado 95 por cento de Red, White and Blue antes da pandemia, e quando a produção foi retomada em julho após a longa pausa, foi para filmar um incidente onde o personagem de Boyega acaba de ser abandonado em uma perigosa cena de crime por seus colegas brancos da polícia depois suportando meses de sua provocação e exclusão. Quando Boyega entra na sala onde os policiais brancos estão fumando e jogando sinuca, ele observa a cena com frieza antes de finalmente explodir de raiva, gritando: “Estou farto disso!” O efeito do momento, estimulante para o público, foi de cura para Boyega. “Meu desempenho é fortemente influenciado pela minha realidade”, disse Boyega sobre a cena da sala de recreação. “A filmagem foi uma terapia. Eu tinha muito para dar e tanta emoção reprimida.”

Para McQueen, a experiência de Boyega nos filmes Star Wars e a de Logan na aplicação da lei são paralelas. “John é esse menino de ouro, que teve a situação de estar nessa incrível franquia”, diz McQueen. “Leroy Logan passa em todos os testes e é escalado para ser o garoto-propaganda para encorajar outros policiais negros. Mas quando ele está lá, o tapete é puxado sob seus pés, e não por causa de qualquer coisa que ele tenha feito. Não tendo a perna Não ter apoio. Esse é apenas um aspecto da vida dos negros, no cinema, na polícia, essa é a questão. Queremos participar, queremos nos integrar, mas parece haver resistência ”.

John Boyega
Photographed by Seye Isikalu
“Eu sou o tipo de pessoa que entrou em uma indústria na qual senti que havia muito fingimento”, diz Boyega. “Eu não rolo assim.”

Depois que a entrevista de Boyega condenando sua experiência em Star Wars foi publicada, o ator disse que foi contatado por um executivo da Disney. “Foi uma conversa muito honesta e transparente”, diz Boyega. “Eles explicaram muito em termos de como viam as coisas. Eles me deram a chance de explicar também como foi minha experiência. Espero que eu esteja sendo tão aberto com minha carreira, nesta fase, ajudaria o próximo homem, o cara que quer ser assistente do DOP, o cara que quer ser produtor.Espero que a conversa não seja um tabu ou elefante na sala agora, porque alguém veio e falou. “

A experiência de Boyega de se sentir isolado em Star Wars ajudou a inspirar sua decisão de fundar sua própria produtora, UpperRoom Productions, que este ano assinou um contrato com a Netflix para produzir filmes em outros idiomas da África Ocidental e Oriental. “Com minha carreira de ator e com meu privilégio conquistado, estou apenas tentando usar isso para expandir a oportunidade, muito parecido com o que experimentamos ao entrar no set [em Small Axe]”, diz Boyega. “Ficamos realmente chocados por estarmos cercados por indivíduos negros, pessoas que de outra forma eu nunca veria em um set de filmagem.”

Boyega, por sua vez, inspirou Wright a fundar sua própria produtora, Three / Sixteen Productions, batizada com o nome do versículo bíblico João 3:16. Está produzindo Le Brio, um remake em inglês da comédia-drama francês de 2017, com John Legend. “John [Boyega] disse, ‘Não espere que alguém coloque isso em uma bandeja para você’”, diz Wright. “’Vamos ser criativos.’ “

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Boyega e Wright se conhecem desde que eram adolescentes na Identity School of Acting em Londres, fundada pela atriz e agente Femi Oguns em 2003 para promover o talento negro, e eles se falam como irmãos, inclusive quando afetam seus pais respectivos sotaques e encenação das conversas que tiveram com eles sobre atuação. “Femi teve que ir à casa do meu pai e dizer: ‘Tio, John tem talento de verdade. Vou me certificar de que vou cuidar dele. Mas ele tem que ir para Los Angeles’”, diz Boyega. “Obviamente, meu pai está tipo, ‘Ele já decidiu ir para Los Angeles’. “Wright pula, falando em tom de barítono como o pai de Boyega,” Quando você decidiu isso com meu filho? ” Uma década depois de eles terem começado em sua escola de atuação, Oguns, que uma vez pagou pelos tiros na cabeça de Wright porque ela não podia pagar, continua a representar os dois atores e ajudou a negociar seus negócios com a Disney.

Na Identity, a ambição juvenil de Boyega era óbvia e contagiante para Wright, diz ela. Enquanto ela estava animada para reservar um episódio do drama médico britânico Holby City, Boyega estava de olho em interpretar um papel principal em um longa-metragem e se tornou o primeiro do grupo a reservar um, na comédia de ficção científica de 2011, Attack the Block . Boyega costumava se referir a Wright e seus colegas da Identity como “IG Knights” (para Identity Group). “Qualquer pessoa que reservasse um emprego, ele ficava tipo, ‘IG Knights, vá. Monte no seu cavalo e vá’”, disse Wright. “Ele nos forçou a pensar maior. Ele simplesmente dizendo, ‘Eu não quero ir e fazer Holby City. Eu respeito as pessoas que vão fazer isso, mas eu quero ser um jovem negro em um filme. Eu quero conduza-o. ‘ Ele tinha 19, 20 anos e fez isso, e nos permitiu sonhar grande. “

“A indústria criativa não é algo que é visto como uma opção – é um hobby”, diz Wright, cuja família se mudou da Guiana para Londres quando ela tinha 7 anos. “Então, quando comecei a fazer isso, minha mãe disse: ‘ Este é um pequeno hobby legal que você está fazendo aqui. Não significava sucesso porque ela nunca tinha visto ninguém fazer isso. Somos o pilar de algo novo em nossa comunidade. “

Letitia Wright
Photographed by Seye Isikalu
“Quando eu comecei a atuar, minha mãe disse: ‘Este é um pequeno hobby legal que você está fazendo aqui'”, diz Wright, cuja família se mudou da Guiana para Londres quando ela tinha 7 anos. “Não era sucesso. porque ela nunca tinha visto ninguém fazer isso. “

Um momento chave de aceitação veio quando a família de Wright, incluindo sua irmã de 3 anos de idade, estava assistindo a um episódio de Holby City, onde sua personagem morre. “O episódio terminou e minha irmãzinha olhou para mim, olhou para a tela e começou a chorar, chorando de verdade porque pensou que eu tinha morrido”, disse Wright. “Eu estava tipo, ‘Não, eu estou vivo. Isso não é real.’ E me lembro desse ponto em que minha mãe basicamente disse: ‘Sim, acho que você deveria ir em frente.’ Esse foi o ponto de virada para mim, apresentar algo para minha mãe e dizer: ‘Mãe, isso não é mais apenas uma peça da escola.’ “

Como Boyega, Wright estrelou um grande pilar da Disney, o Pantera Negra da Marvel, que sofreu uma perda devastadora este ano quando sua estrela, Chadwick Boseman, morreu inesperadamente de câncer de cólon aos 43 anos. Wright se recusou a especular sobre o futuro de a franquia, incluindo as teorias de fãs de que seu personagem, Shuri, assumiria o papel principal, o que acontece em uma das séries de quadrinhos em que o filme é baseado. Ela tem sido intensamente reservada sobre sua dor. “Jamais esquecerei o dia em que o conheci”, disse Wright sobre Boseman, a quem ela conheceu em 2017. “Deus me disse que ele era meu irmão e devo amá-lo como tal. Sempre amei e sempre amarei”.

Filmar Small Axe representou uma volta a um lugar familiar para Wright. “Foi simplesmente lindo estar no set e a linguagem dos trinidadianos, jamaicanos, fluindo e você sabe exatamente o que eles estão dizendo”, disse Wright. “Você não precisa ir buscar um pequeno dicionário. Você apenas sabe. Você sente. Está na comida. Está na maneira como andamos. É na maneira como falamos uns com os outros. dentes. Seja o que for, éramos nós, e éramos assumidamente Negros em nosso set e foi lindo. Tudo com que você nasceu simplesmente aparece e todos no set te entendem, te sentem. “

Black Panther Lupita Nyong’o, Chadwick Boseman and Letitia Wright
Marvel Studios 2018
Wright com a estrela de ‘Pantera Negra’ Chadwick Boseman, que morreu de câncer de cólon em agosto. “Deus me disse que ele era meu irmão e que devo amá-lo como tal. Sempre amei e sempre amarei”, diz ela.

Os outros filmes de Small Axe incluem Lovers Rock, um conto fictício da Cinderela que se desenrola em uma festa em casa em 1980; Educação, uma história verídica sobre o uso de escolas com necessidades especiais para segregar crianças negras; e Alex Wheatle, sobre o premiado romancista jamaicano-britânico, que cumpriu pena de prisão por participar do confronto de 1981 entre a polícia e manifestantes conhecido como motim de Brixton. A Amazon se juntou ao projeto como distribuidora como parte de seu pacto com a BBC, mas McQueen desde então assinou um contrato geral de TV com o streamer e está trabalhando em uma série de ficção científica para a empresa chamada Last Days.

O diretor apresentou a ideia de Small Axe para a BBC 11 anos atrás, depois de ter feito o filme independente Hunger e quando estava prestes a fazer Shame, e ele inicialmente imaginou o projeto como uma série de TV. Mais tarde, McQueen decidiu fazer Small Axe como um grupo de filmes autônomos que dependem da linguagem cinematográfica, incluindo diferentes estoques de filmes e proporções de aspecto para as diferentes histórias e eras. Ele escreveu os filmes com os escritores britânicos Alastair Siddons, que fez documentários e escreveu o Tomb Raider 2018, e Courttia Newland, uma romancista e dramaturga.

John Boyega
Photographed by Seye IsikaluJohn Boyega

McQueen se afastou do projeto para fazer outros filmes, 12 Years a Slave in 2013 para Fox Searchlight e Widows in 2018 para a 20th Century Fox. “Eu não estava pronto para mergulhar nessa narrativa porque precisava amadurecer”, diz McQueen. “Eu ainda precisava entender quem eu era, onde estava e onde queria ir para realizar esses filmes.” Parte dessa maturação significou reivindicar seu espaço em uma indústria que poderia parecer hostil. “Houve duas gerações de artistas negros… que infelizmente se aventuraram em outros caminhos porque o mundo do cinema no Reino Unido não os queria. Eles não foram aceitos. As pessoas vão onde querem ou onde podem se sentir confortáveis. tinha que chegar a um estágio em que eu pudesse lidar com isso eu mesma emocionalmente. “

McQueen filmou todos os cinco filmes entre junho e outubro de 2019, exceto por algumas fotos de captação. Naquele verão, ele jantou com a chefe do Amazon Studios, Jennifer Salke. “Para ele, as maiores questões eram: como você apresentaria isso aos clientes globais?” Salke diz. “Há muitas pessoas que têm um esnobismo em relação ao streaming. Ele queria que fosse transmitido. Mas queria que pudéssemos tratá-lo como um filme, no sentido do tipo de respeito que receberia. Ele queria certifique-se de que seria tratado como um evento para a Amazon, o que eu poderia garantir a ele que seria. ” (Três dos títulos debutaram no Festival de Cinema de Nova York de 2020). Segundo a produtora executiva da Small Axe, Tracey Scoffield: “Todo mundo na BBC aprendeu a não chamar isso de programa. É uma coleção de filmes. Steve deu uma risada muito boa uma vez, quando as pessoas se referiram a esses filmes como ‘conteúdo’. “

A Amazon também fará campanha para os projetos do Emmy Awards do próximo ano. Questionado sobre as novas regras da Academia de Cinema dos EUA, inspiradas nas do BAFTA e projetadas para encorajar elencos e equipes mais inclusivas em Hollywood, McQueen foge do tema dos prêmios. “Eu não me importo com isso”, diz ele. “Preocupo-me com pessoas negras e pardas que foram excluídas da indústria do cinema e da TV [no Reino Unido] para realizar seus sonhos e serem convidadas a dizer: ‘Ei, talvez você queira ser editor. Venha e uma olhada no que é isso. ‘ É isso que me interessa. Prêmios, isso é para o futuro. É o Monte Everest. Estou mais interessado no que é aqui e agora. O que posso realmente ter alguma influência na mudança. “

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