Quinta Brunson sobre ganhar Emmys com Sheryl Lee Ralph, por que ‘Abbott Elementary’ não estava pronto para ser nomeado a melhor comédia ainda e mudando as apostas na segunda temporada

Por Michael Schneider
Fotografias de Dan Doperalski

Dan Doperalski for Variety

É terça-feira de manhã, menos de 24 horas depois que ela ganhou um Emmy, e a voz de Quinta Brunson está rouca. Os dias de festividades de pré-premiação que antecederam a cerimônia de 12 de setembro foram frenéticos, começando com o Showrunners Dinner da Variety (onde ela trocou histórias de guerra com colegas criadores de TV como Dan Harmon, Danny Strong e Liz Meriwether). Depois veio a cerimônia do Primetime Emmy Awards no centro de Los Angeles, o Governors Gala e a celebração pós-Emmy da Disney, que se estendeu até o dia seguinte. Algo tinha que dar.

No entanto, quando a criadora e estrela de “ Abbott Elementary ” se senta para uma entrevista em profundidade com a Variety , sua voz criativa é clara e forte.

Na manhã seguinte ao Emmy , ela está de volta à Warner Bros.’ Burbank lot, prestes a participar de uma mesa de leitura e iniciar a produção de um novo episódio da comédia de sucesso da ABC. Antes que a rotina recomece, no entanto, Brunson para na sala de jantar executiva do comissário do estúdio para o café da manhã e uma rápida conversa sobre o tremendo sucesso inicial da comédia da WBTV e as vitórias do Emmy.

O momento específico em que ela reivindicou seu ouro por um excelente roteiro de comédia (passando por cima de um Jimmy Kimmel brincando – mais sobre isso em um momento) agora parece um grande borrão. Mas há muitos destaques que ela ainda se lembra.

“A esposa de Henry Winkler veio e me disse o quanto ela adorou o show”, diz Brunson. “Isso significou muito para mim. Adoro quando os amigos ou familiares das pessoas chegam e me dizem que amam o programa, porque é assim que eu sei que eles realmente estão assistindo como uma família. E aquilo me faz feliz.”

Brunson conseguiu o raro hat-trick de conseguir indicações para série de comédia, roteiro de comédia e atriz principal em uma comédia. Ao ganhar um roteiro para uma série de comédia, ela se tornou apenas a segunda mulher negra na história da televisão a ser homenageada nesta categoria, depois que Lena Waithe (em 2017 por “Master of None”) “Abbott” também ganhou um troféu este ano durante o Creative Arts Emmys, pelo elenco excepcional em uma comédia.

E no momento mais alegre do Emmycast ao vivo da NBC, a co-estrela de “Abbott” Sheryl Lee Ralph ganhou como atriz coadjuvante de comédia. Foi o primeiro Emmy de Ralph, e a vitória fez dela apenas a segunda mulher negra na história da TV a ser homenageada nesta categoria – e a primeira em 35 anos (depois de Jackée Harry em 1987 por “227”).

A indicada ao Tony de “Dreamgirls” soltou a boca com uma versão de “Endangered Species” de Dianne Reeves como a primeira parte de seu discurso de aceitação. “Não poderia ter sido mais bonito”, diz Brunson sobre a vitória de Ralph. “Sheryl entra e ilumina nosso set todas as manhãs.”

Enquanto bebe água para acalmar a voz depois de um fim de semana torcendo pelo show e conversando com amigos, fãs, colegas e ídolos, Brunson pensa que está pronta para tirar as unhas do Emmy e se vestir como Janine Teagues, a alegre e modesta professora primária que ela interpreta no programa, ambientado em uma escola primária pública da Filadélfia.

“Vou colocar isso diretamente em Janine hoje”, diz ela, lutando contra a exaustão.

Seu telefone continua a pingar com mensagens de felicitações dos amigos Issa Rae, Gabrielle Union, Thundercat e Zack Fox, que interpreta seu ex-namorado em “Abbott”. Membros da família de Brunson – incluindo sua mãe, uma ex-professora que inspirou a estrela a criar o show – também estão ligando para ela com entusiasmo.

“Minha mãe estava enlouquecendo”, diz Brunson. “Falei com ela ontem à noite e ela estava tão orgulhosa.”

Como ela deveria ser: Ao criar uma empresa inovadora para a TV aberta – em uma época em que os sucessos de comédia e os sucessos de transmissão são escassos – Brunson já era o destaque da cidade. Adicione uma vitória no Emmy e ela se juntou às fileiras dos criadores de programas de primeira linha do horário nobre. Ela também faz parte do espaço rarefeito de multi-hífens que estrelam alguns de seus shows, uma lista que inclui Rae, Tina Fey, Lena Waithe, Jason Sudeikis e Bill Hader.

Dan Doperalski for Variety

“É difícil para programas de transmissão nesse ambiente obter o tipo de aclamação da crítica que seus colegas de streaming têm”, diz o presidente da Warner Bros. TV, Channing Dungey. “Parece que você está sempre começando com uma mão amarrada nas costas. E então esse reconhecimento foi realmente gratificante. Para Quinta, esta tem sido uma paixão para ela desde o início. Ela é uma ameaça tripla. Há muito poucas pessoas que eu consideraria seus pares.”

Acrescenta o membro do elenco de “Abbott”, Chris Perfetti, que interpreta o colega professor Jacob: “Se a história vazasse mais tarde hoje que ela é na verdade uma mulher biônica, eu não ficaria surpreso. Ela é uma das pessoas mais generosas e geniais que já encontrei.”

Brunson está usando esses superpoderes para garantir que “Abbott” não vacile em seu segundo ano. A fasquia é mais alta desta vez, já que o programa tem uma ordem de temporada completa de 22 episódios, algo que já foi a norma, mas agora é uma raridade que testa o valor de qualquer equipe de produção.

Na 1ª temporada, “a cada episódio, o objetivo era mostrar às pessoas o que podemos fazer, o quão incrível a série pode ser”, diz Brunson. “Mas agora temos episódios que são apenas tranquilos. Eles não têm apostas reais. E espero que o público esteja bem com isso.”

O que eles verão é uma visão mais ampla do mundo “Abbott”, incluindo personagens mais periféricos na escola, novos parentes dos personagens principais e espiadas em suas casas e vidas pessoais.

“Parece que estou adicionando outra camada a esses personagens ricos que eu amo tanto”, diz ela. “Mas eu não quero ficar muito fora da escola. Eu quero ficar nesses corredores, para que as pessoas se sintam em casa quando vierem assistir.”

O que Brunson provoca é a queima lenta de um relacionamento entre Janine e Gregory, o novo professor interpretado por Tyler James Williams (que também foi indicado ao Emmy este ano). É o clássico “vai/não vão”, mas com uma abordagem diferente.

“Não estamos tentando reinventar a roda; a roda funciona”, diz ela. “Eu só gostaria de dar algumas rodas giratórias.”

Brunson fala com confiança sobre seus planos para o casal. “Para Janine e Gregory, eles realmente se tornam colegas de trabalho que fazem exatamente a mesma coisa e querem fazê-lo bem”, diz ela. “Ficamos animados escrevendo pequenas situações para eles que não têm nada a ver com amor. Todos nós sabemos que a atração está lá… e você tem momentos que não significam nada para nossos personagens, mas tudo para nosso público. Estou apenas empolgado com eles.”

Dan Doperalski for Variety

Embora “Abbott” seja um programa estabelecido, Brunson diz que a temporada começa um pouco como uma atualização da série, quase como um piloto para preparar o cenário para o que provavelmente será um público maior atraído pelos holofotes das vitórias do Emmy.

Ela sente o peso dessas expectativas – e é por isso que Brunson admite que está aliviada que “Abbott” não ganhou o Emmy de série de comédia este ano, como muitos previram.

“Há essa graça que é dada a um show quando eles ainda não venceram”, diz ela. “Uma nação está torcendo por isso. É o azarão. Foi tão emocionante que a primeira temporada foi tão bem recebida pelos fãs e aclamada pela crítica. Mas quero que possamos continuar crescendo. Não tenho certeza se queria que o público esperasse prestígio ainda. Quero que nos divirtamos e sejamos uma criança desajeitada.”

O sucesso de “Abbott” também permitiu que a Warner Bros. TV e a ABC usassem a plataforma para sempre. Brunson ajudou a facilitar a doação de alguns fundos da campanha Emmy do programa para suprimentos para escolas que precisavam de ajuda. Embora ela minimize a defesa da educação do programa, observando que “Abbott” é comédia em primeiro lugar, continua a destacar os problemas orçamentários e as necessidades de escolas subfinanciadas, particularmente em áreas que atendem predominantemente crianças de cor. E, claro, o programa continua a destacar como os professores são lamentavelmente mal pagos e os esforços heróicos que eles fazem para ajudar os alunos.

“Tudo vem de nós apenas tentando conduzir nossos personagens, tentando trazer o realismo da situação para [suas histórias]”, diz ela. “Então é incrível que, ao fazer isso, possamos destacar o que os professores passam, quais são seus problemas. Às vezes não vejo o impacto até ouvi-lo. É muito gratificante me sentir assim e me deixa ainda mais inspirada por nossos atores e por Randall Einhorn, que dirige grande parte do nosso show. Às vezes, é apenas a maneira como ele escolhe filmar algo que se torna inspirador.”

“Abbott Elementary” surgiu de uma ideia que Brunson vinha promovendo há anos, uma comédia no local de trabalho baseada na experiência de sua mãe como professora. Brunson diz que se identifica mais com Barbara, a professora veterana interpretada por Ralph, hardscrabble e sensata, do que com seu próprio personagem. A disposição ensolarada de Janine é baseada na amiga de Brunson, Ashley.

Dan Doperalski for Variety

“Quando conheci Ashley, eu era completamente a Barbara para ela”, lembra ela. “Não a suportava. Saia de perto de mim. Mas com o passar dos anos nos tornamos melhores amigos. Ela é uma inspiração para mim, para me lembrar que estou indo bem, que tenho coisas boas na minha vida.”

Barbara, é claro, é interpretada por Ralph no programa. “Ela está tão na frente e no centro em toda a minha vida e trajetória e ser e tudo agora”, diz Ralph sobre Brunson. Falando à Variety também no dia seguinte ao Emmy, Ralph observa que Brunson foi a única pessoa a quem ela agradeceu no palco com seu nome completo. “O nome dela foi o único nome que eu consegui realmente divulgar”, diz Ralph. “Apenas o nome dela! Não consegui tirar o nome completo do meu marido. Nem consegui tirar o nome completo dos meus filhos. Mas eu poderia dizer em voz alta QUINTA BRUNSON!”

“Abbott Elementary” ganhou vida depois que Brunson conheceu os colegas showrunners Justin Halpern e Patrick Schumacker enquanto trabalhava em um piloto para a The CW. Quando esse projeto não avançou, a ideia de “Abbott” foi.

“Do nosso ponto de vista, Quinta é um escritor brilhante que também é um artista incrível”, diz Halpern. “O cérebro dela funciona da mesma forma que o cérebro de um escritor funciona.” Schumacker observa que Brunson não tinha planejado estar em “Abbott” no início, e queria focar no personagem de Ralph como protagonista.

“Ela é, eu acho, mais confortável na sala dos roteiristas, embora ela exale confiança no set”, diz Schumacker. “Nosso trabalho como parceira dela é tentar honrar a visão com a qual ela veio até nós com tanta clareza desde o início.”

Williams fica maravilhado com a forma como Brunson “aguentou o peso e continuou” – e agora foi recompensado. “Isso alimenta minha alma”, diz ele. “Ela se levantou e disse, ‘este é o show que eu quero fazer como showrunner e escritora caloura.’ E para mim foi para isso que o Emmy serviu. Ela manteve suas armas e estava certa.” 

Brunson também credita Larry Wilmore, a quem ela agradeceu em seu discurso de aceitação do Emmy, por lhe dar as ferramentas para criar seu próprio piloto. Embora Wilmore não estivesse envolvido com a criação de “Abbott”, ele e Brunson desenvolveram outro piloto para a CBS – e ela aproveitou a oportunidade como showrunner para mergulhar na experiência de Wilmore na nave.

“Eu sabia como estruturar um roteiro, mas ele me ensinou a arte por trás de fazê-lo para a rede de televisão”, diz ela. “Descobrir qual é o seu timing, de acordo com a plataforma em que você está e os intervalos que você tem. Isso é coisas que aprendi com Larry, 100%.”

E ser um criador/estrela/produtor executivo não é apenas o que está na página ou o que está na tela. Existem os deveres de relações públicas que Brunson abraçou, incluindo a recém-concluída temporada do Emmy FYC. E há também o componente altamente público que vem com tudo isso. Brunson não era estranha aos holofotes, dado seu histórico na câmera (que também incluiu passagens em “iZombie”, “Single Parents” e “A Black Lady Sketch Show”).

Mas agora ela também está aprendendo a intensa relação que os fãs têm com um show de sucesso. Parte disso é alegre – “Abbott” foi um sucesso improvável na San Diego Comic-Con, onde sua instalação pop-up atraiu multidões do tamanho da Marvel – mas parte disso é imprevisto. Ela sentiu isso nesta primavera, quando os comentaristas de mídia social começaram a pressioná-la por um episódio inspirado no massacre escolar de Uvalde, Texas, embora isso esteja muito longe do que “Abbott” faz.

“As pessoas me pediram um episódio de tiroteio na escola ou pessoas colocando a responsabilidade em ‘Abbott’ que não deveria estar lá”, diz ela. “Como reiterei muitas vezes, esta é apenas uma comédia de trabalho, e é isso. E eu sei que fazemos muito, e temos momentos que deixam as pessoas com lágrimas nos olhos, mas a intenção é apenas fazer uma comédia. O show é inerentemente político porque é sobre uma escola pública no oeste da Filadélfia com crianças predominantemente negras e professores predominantemente negros. Mas vamos continuar descobrindo nosso lugar nesse mundo. E no que diz respeito às pessoas construindo propriedade sobre o show, acho que é exatamente o que vai acontecer quando as pessoas amam muito algo. Não há nada que eu possa fazer sobre isso. E tudo bem.”

Brunson admite que tem um relacionamento um pouco complicado nos dias de hoje com a internet, onde – coincidentemente – ela fez seu nome pela primeira vez, produzindo vídeos para o YouTube e BuzzFeed. Neste exato momento, na verdade, ela está bem no meio de um trending topic enquanto os comentaristas criticam Kimmel por seu truque do Emmy.

Dan Doperalski for Variety

“A internet está fazendo suas próprias coisas em defesa de mim e eu fico tipo, ‘Oh, meu Deus’”, diz ela. “É uma fera inteira. Eu costumava estar nele, muito inundado nele. Mas agora me sinto um pouco mais distante. E eu fiquei tipo, sim, essa é a diferença de estar em casa, assistindo a uma premiação e eu ficando brava com as coisas e eu na premiação, pensando, oh merda, é um mundo totalmente diferente agora.”

Para o registro, Brunson diz que ela foi pega no momento de agarrar um Emmy, e a parte de Kimmel – onde ele fingiu estar desmaiado no chão do palco – não a incomodou.

“Eu estava totalmente no meu próprio mundo e tendo um momento muito bonito que nunca vou esquecer ou deixar acontecer”, diz ela. “Também entendo que, como figuras públicas, vocês existem para a própria política das pessoas. Eu sei que existo para minha própria vida. Mas quando você se torna uma figura pública, você se torna algo para as pessoas falarem. Então não há nada que eu possa fazer. Eu entendo como isso parece para as pessoas. E se eu estivesse em casa, provavelmente ficaria chateado se visse isso na TV, mas meu momento não foi assim. Estou bem. Eu quero que eles saibam que estou bem e feliz e tenho pessoas amorosas.”

E coincidentemente, ela estava escalada para estar no programa de fim de noite do amigo Kimmel em 14 de setembro para contar a confusão. No programa, Kimmel se desculpou – e Brunson se divertiu com o apresentador, aparecendo para quebrar seu monólogo, seu Emmy na mão.

Esse não foi o único tópico quente para os fãs de Brunson saindo de seu discurso na noite do Emmy. Entre os entes queridos que ela agradeceu estava seu marido de um ano e meio, Kevin Jay Anik. Para muitos, esta foi a primeira vez que souberam que Brunson tinha uma esposa.

“Ele é apenas o homem mais solidário do mundo”, diz ela. “Ele é uma boa pessoa. Essa é a razão pela qual eu não falo muito sobre ele. Eu protejo minha vida doméstica muito profundamente. Eu faço. E ele não merece o que o público pode fazer… Não sei se conseguiria fazer tudo isso sem um parceiro assim. Eu quase nunca o chamo de marido. Eu o chamo de parceiro porque isso é realmente o que ele é.”

Além de “Abbott”, os próximos projetos de Brunson incluem um papel no filme “Weird: The Al Yankovic Story”, interpretando Oprah Winfrey. (Ela diz que ouviu falar da ex-Rainha da Conversa, mas não divulga o que eles falaram.)

“Quando eu tive o roteiro de Weird Al, eu fiquei tipo, ‘Eu não posso interpretar Oprah!’ Então eu li e fiquei tipo, ‘Oh, esta é a maneira exata que eu nasci para interpretar Oprah.’ Rápido, fácil, bobo, divertido, mas ainda assim respeitável. Eu a admiro muito”, diz ela. “Era uma comédia que eu não via há muito tempo. Eu amo Daniel Radcliffe [que interpreta o papel-título] e Weird Al – eu conheci ele – um amor. Eu realmente gosto de fazer coisas que só tenho que fazer por um dia fora do ‘Abbott’”.

Isso inclui sua participação no próximo renascimento de “Party Down”. O criador Rob Thomas anteriormente tinha Brunson em “iZombie” e fazia parte da equipe que a escalou para o piloto da CW. “Ele é gente boa,” ela diz. “E então eu sou um grande fã de Adam Scott e pude conhecê-lo. Eu amo que não seja um reboot – é uma continuação.”

Além desses pontos rápidos de convidados, Brunson está se interessando por outros desenvolvimentos, como um possível renascimento de “Extreme Makeover: Home Edition”, mas voltado para escolas (um subproduto natural de “Abbott”) e vários roteiros de filmes, incluindo um com Rodney Rothman e Adam Goldberg e outro com a empresa de Seth Rogen.

“No momento, eu realmente não tenho tempo, a menos que eu quisesse trabalhar até a morte, para me concentrar em qualquer coisa além de ‘Abbott’, e estou bem com isso”, diz ela. “Estou tentando descobrir onde outras pessoas encontram tempo. Eu estava conversando com Zendaya ontem. Ela é como, ‘Nós temos que trabalhar em algo.’ Eu estava tipo, ‘Quando? Você está em todas as grandes franquias do mundo!’ Eu não entendo. As pessoas têm um tempo diferente do meu?”

Mas a Quinta Brunson está de olho no prêmio. “Esta agitação de 22 episódios [temporada] não é brincadeira!”

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